Basilica di San Paolo fuori le Mura

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La Basilica di San Paolo fuori le Mura, rinomata per le sue straordinarie bellezze artistiche, è una delle quattro basiliche maggiori di Roma, la seconda più grande dopo San Pietro, dotate di un altare papale ed una porta santa.
All'inizio del IV secolo, l'imperatore Costantino fece eseguire degli scavi sui luoghi della cella memoriae, ove i Cristiani veneravano la memoria dell'Apostolo San Paolo di Tarso, decapitato tra il 64 ed il 67 d. C., sotto Nerone, in località Aquae Salviae, dove ora sorge l'Abbazia delle Tre Fontane.
È su questa tomba, situata in una necropoli lungo la via Ostiense, a circa 2 km dalle Mura Aureliane lungo la riva sinistra del Tevere, che l'imperatore edificò una piccola basilica, consacrata da Papa Silvestro nel 324.

Fu ristrutturata ed ingrandita sotto gli imperatori Teodosio, Valentiniano II e Arcadio, e nuovamente inaugurata nel 395 dall'imperatore Onorio. Nel corso dei secoli fu abbellita e costantemente restaurata da parte dei Papi, fino a diventare una inestimabile testimonianza dell'arte bizantina, romanica e gotica.

Milletrecento anni fa, la gestione della basilica e dell'annessa abbazia venne affidata ai monaci benedettini che ancora vi risiedono. Per secoli fu meta privilegiata di pellegrinaggi degli stessi cittadini romani e dei molti fedeli stranieri, in particolare dopo l'indizione del primo Giubileo nel 1300, al quale prese parte anche il sommo poeta Dante Alighieri. Per valutarne appieno l'importanza non basta solo osservare l'imponenza e la bellezza della costruzione, in gran parte ricostruita dopo il terribile incendio del 1823, ma occorre considerare che, nella gerarchia cattolica, l'abate che la guidava rivestiva la stessa dignità del vescovo.
 
L'attuale edificio si deve a un lungo lavoro di ricostruzione che durò un secolo e si concluse solo nel 1931, anno di datazione della monumentale porta centrale di bronzo, opera di Antonio Marami. La porta di destra di bronzo con figure in argento, eseguite a Bisanzio nel 1070, rappresentava invece l'antico accesso centrale, in seguito risistemata per chiudere l'interno della Porta Santa. L'aula basilicale, divisa in cinque navate separate da quattro file di 20 colonne monolitiche di granito, si presenta a croce latina, con pavimenti e pareti laterali rivestiti di marmi policromi a motivi geometrici. Nella cappella delle reliquie sono conservate, tra l'altro, le catene con le quali l'Apostolo delle genti venne tenuto in custodia durante la prigionia romana.
Il chiostro cosmatesco è stato realizzato da Pietro Vassalletto, ed ospita la collezione lapidaria, composta da sarcofagi e circa 2000 frammenti di iscrizioni funerarie. La decorazione dell'abside fu eseguita da mosaicisti veneziani, mentre i mosaici della facciata e gli affreschi delle pareti interne furono realizzati di Pietro Cavallini. Sul sepolcro di san Paolo si eleva un prezioso baldacchino gotico opera di Arnolfo di Cambio, ed il candelabro del cero pasquale di Nicola d'Angelo e Pietro Vassalletto.
La basilica, inoltre, presenta la particolarità di mostrare al visitatore la lunga serie di medaglioni raffiguranti tutti i Papi della storia, da San Pietro a Papa Francesco, iniziata sotto il pontificato di Leone Magno nel V secolo, che ancora oggi testimonia l'importanza della Chiesa di Roma, fondata dai "principi degli Apostoli", Pietro e Paolo.

Nella biblioteca dell'abbazia è conservata la "Bibbia carolingia", un grande manoscritto miniato su pergamena, redatto a Reims negli anni 866-875, su ordine dell'imperatore Carlo il Calvo, ed utilizzato per tutto il Medioevo per i giuramenti di fedeltà al Pontefice di Roma.


Dall'estate 2013 è, inoltre, possibile visitare l'area archeologica indagata durante gli scavi per la costruzione dei servizi di accoglienza dei pellegrini, lungo il fianco destro della Basilica, con all'interno resti di strutture tardoantiche ed altomedioevali.
 

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